Eu cresci em uma pequena cidade de Punjab, no Paquistão. A vida me levou a uma boa universidade em Lahore (para estudar BS Physics). Enquanto estudava, fui apresentado à Internet em 2007. Achei interessante e comecei a aprender mais, especialmente o lado social da web, e estava ajudando poucas empresas a usá-lo. Esta foi uma startup sem que eu soubesse o que é uma startup e como levá-la para o próximo nível.

Durante as férias em maio de 2010, fui à minha cidade passar um tempo com a família. Todas as noites eu costumava visitar Panchayat (uma reunião local na cidade). Foi o momento em que o Facebook foi bloqueado no Paquistão.

Havia esses três caras na casa dos 50 discutindo a notícia da distribuidora de Calçados. Embora nenhum deles tenha usado o Facebook ou mesmo a Internet, eles estavam culpando o Facebook. Foi quando interrompi a discussão e surgiu a ideia de uma startup.

“O Facebook não é responsável por conteúdos blasfemos, é apenas uma plataforma social.” Eu disse a eles.

“Jovem, quem você é?” Perguntou um deles.

Eu: “Uso internet, conheço o Facebook e você?”

“Eu faço sapatos, sapatos feitos à mão.” Ele respondeu.

Nos dias seguintes, visitei a unidade deles, onde um grupo de 5 artesãos costurava couro para fazer sapatos. Fiquei orgulhoso de ver o que eles estavam fazendo na minha cidade natal. Eles quase não usavam máquinas para fabricar tipos diferentes de calçados para homens.

distribuidora de Calçados, Fábrica de Calçados, Fábrica de Sapatilhas

Mas tudo não estava indo bem. Seus negócios estavam / estão caindo por causa de recursos limitados, declínio da demanda no mercado local. Ofereci ajuda, mas não conseguimos começar. Voltei para a minha faculdade.

Mas desta vez, em vez de assistir às aulas, comecei a ler HBR e interessantes livros de negócios da biblioteca. Finalmente, tive que abandonar a faculdade, pois não estava frequentando nenhuma aula. Mas, uma nova pessoa nasceu dentro de mim. Comecei a aprender sobre como as pessoas estavam construindo empresas em todo o mundo. Eu passava horas no computador, anotando como organizações como Zappos, Google e TED estão impactando o mundo de diferentes maneiras.

Tudo isso me levou a participar de uma gangue criativa ou a começar algo novo. Eu segui o segundo e mais arriscado pensamento. Embora eu não tivesse muita experiência prática na construção de um negócio, mas disse para mim mesmo: “tudo correria bem”.

Então, entrei em contato com minha amiga Sidra Qasim, uma das pessoas mais loucas que eu conhecia. Ela também adorou a idéia e estava pronta para visitar os artesãos.

Juntos, começamos a pensar na idéia de ajudar esses artesãos em nossa cidade natal e tornar isso um negócio sustentável. Nosso plano era construir uma loja de calçados online. Nós o chamamos de Cidade natal, pois a empresa foi iniciada em nossa cidade.

Voltei à minha cidade, encontrei-me com Hussain, o mestre em calçados da Fábrica de Calçados, e comecei a pesquisar sobre como podemos começar. Ficou claro para nós dois que precisávamos de capital inicial para começar. Então começamos a fazer trabalhos para gerenciar algum dinheiro e também estávamos solicitando uma concessão, se houver. Felizmente, em novembro de 2011, conseguimos um fundo inicial de US $ 10.000 do P @ SHA Social Innovation Fund.

Nós nos mudamos para Lahore para entrar em contato com os designers, encontrar matérias-primas de boa qualidade e criar sites, etc. Nós dois morávamos em albergues e utilizávamos o KFC como escritório. O pessoal da KFC nos deixava trabalhar lá e tinha energia durante as horas de derramamento de carga.

Do outro lado, na cidade, Hussain estava trabalhando nos sapatos. Nosso principal objetivo era fabricar o melhor calçado possível com recursos. Algo que desejamos para nós mesmos e que podemos dizer com orgulho para outras pessoas que compram e usam todos os dias.

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O trabalho árduo de quatro meses, a colaboração com os artesãos, resultou na fabricação de sapatos, que eram altamente confortáveis ​​e leves. Nós pensamos, agora é a parte mais simples: VENDER. O que, obviamente, acabou sendo o mais difícil.

Gastar 60% do dinheiro em estoque deixou muito pouco dinheiro para marketing e operações. Então, eu e Sidra usamos todos os serviços gratuitos para criar ferramentas de site e comunicação (principalmente o Google).

Em 06 de junho, lançamos nossa loja online. O site não tinha gateway de pagamento ou carrinho de compras. Mas eu ainda chamaria de loja, porque fizemos vendas.

De repente (mas não surpreendentemente) ficamos sem dinheiro. Todo mundo estava nos recomendando a compra de anúncios do Google e do Facebook. Mas como poderíamos fazer isso? Em vez de tomar um empréstimo para o orçamento de marketing, planejamos interagir com pessoas on-line e off-line. Vendemos nosso primeiro par no quinto dia do lançamento do nosso site. Escrevi uma carta manuscrita para nosso cliente, ainda escrevo uma para cada novo cliente.

Uma comunicação honesta, cumprindo promessas e, o mais importante, mostrando o lado humano de nossos negócios, nos ajudou a aumentar nosso tráfego e vendas. Também estragamos várias vezes, mas de alguma forma conseguimos recuperar esses clientes. Um de nossos clientes (ou amigos como os chamamos) de Paris nos pagou mais do que o preço, porque ele queria nos apoiar. (Obrigado James!)

Esse era todo o comércio eletrônico que estávamos fazendo.

Como o mercado de um fazendeiro local, em vez de apenas uma experiência transacional, aproveitamos a oportunidade para interagir com pessoas que estavam acessando nosso site ou se encontrando pessoalmente. Ajudou a cidade natal a crescer organicamente.

Em seguida, recebemos um pedido de alguém cujo endereço de e-mail era @ google.com. Isso pode parecer normal para muitos de vocês, mas acredite: éramos poucas pessoas de uma cidade pequena que vendiam sapatos online. Estávamos como, OMG, não estávamos esperando clientes de alto perfil. Eu pensei que estávamos prometendo demais em nosso marketing / comunicação.

Estávamos com medo, e se lhe enviarmos nosso sapato e ele não gostasse. Ele pode escrever qualquer coisa ruim sobre nós online. Então, eu e Sidra discutimos, não vamos enviar sapatos para ele e pedir desculpas por estar fora de estoque na Fábrica de Sapatilhas. Mas era contra a nossa visão de ‘ser humano’. Por isso, finalmente entregamos a ele nosso sapato … e ele adorou! (Recentemente ele comprou outro para o irmão no Natal). As pessoas começaram a dar exemplos de nossa comunicação.

Em agosto de 2012, o Google e o governo do Punjab lançaram a “Campanha de inovação”, onde apresentavam a Cidade natal como um “Herói da inovação”. Nos sentimos muito bem … começamos a trabalhar mais do que nunca.

Ao mesmo tempo, estávamos aplicando em diferentes aceleradores de inicialização, como Y Combinator e AngelPad, para citar alguns. Não conseguimos chegar lá, mas aprendemos bastante com o processo de inscrição.

Felizmente, o Govt of Punjab iniciou sua própria Incubadora de tecnologia – Plan9. Como muitos outros empreendedores de tecnologia de todo o Paquistão, aplicamos e participamos com entusiasmo. A cidade natal chegou, juntamente com outras 10 startups (de mais de 500 aplicativos). Agora já faz mais de dois meses que estamos aqui, temos duas novas pessoas em nossa equipe, um designer e programador. Agora, trabalhando para adicionar mais produtos, mudando para uma plataforma melhor. O plano é aumentar nosso impacto em nossos artesãos e vendas.

Mais recentemente, fui selecionado como Acumen Fund Pakistan Fellow, um prestigiado programa de liderança para capacitar novos líderes do Paquistão. 2013 é um grande ano para mim e para a cidade natal.

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Construir uma startup nunca é algo fácil de fazer, não importa em que parte do mundo você mora. Fica pior quando não há ecossistema, e serviços como o YouTube e o Facebook podem ser banidos a qualquer momento. Quando o PayPal não é suportado no seu país e você leva mais de 2 meses para descobrir a solução de pagamento e o envio global acessível.

Mas estamos aprendendo lições valiosas com nossos erros e conquistas. Hussain, que já foi anti-Facebook, está aprendendo inglês, agora usa um telefone Android, laptop, e-mail e tem uma conta no Facebook.

É tudo sobre humanos. Como você, como eu.

6 de fevereiro de 2013: sou convidado a participar como palestrante no Downtown Project de Tony Hsieh, em Las Vegas – Deus nunca estive nos EUA antes, na verdade, nem mesmo em um avião. Para eu ir lá, muitas coisas precisam ser resolvidas. Passaporte, passagem, orçamento de viagem e o mais difícil de tudo, o visto dos EUA. Além disso, devido ao meu compromisso com a Acumen, terei que planejar a viagem de acordo.

8 de outubro de 2013: Primeira vez que sai do país para participar da Global Entrepreneurship Summit Kuala Lumpur.

14 de fevereiro de 2014: Consegui obter fundos e visto dos EUA, agora partindo para os EUA. Participará do programa no Downtown Vegas, além de visitar brevemente San Francisco e Nova York. Eu li, escutei ótimas coisas sobre o Vale do Silício e quão quentes são as pessoas na cidade fria de Nova York.

2 de abril de 2014: em vez de passar 10 dias nos EUA, acabei ficando por dois meses. A experiência foi magnífica em termos de aprendizado e desafios para mim, consegui ver uma imagem clara desse mundo. Conheci muitos desses únicos amigos on-line, eles são muito mais incríveis do que eu pensava. Além disso, parte do couro foi entregue no escritório Medium. A melhor parte é que visitei e conheci pessoas de minhas empresas favoritas, como Zappos, Google, Acumen, Warby Parker, Everlane e Keep Trucking etc. Vivia como um cidadão comum dos EUA, ficava com uma família em Noe Valley, Califórnia, por 20 anos. dias. Eles foram incríveis. Agora voltando ao Paquistão com lições aprendidas e depois de construir algumas novas pontes.

15 de abril de 2014: Agora somos uma Delaware C Corp. Isso nos permitiria não apenas usar gateways de pagamento on-line e outros serviços de comércio eletrônico que não são oferecidos no Paquistão, mas também estabelecer nosso objetivo a longo prazo de nos tornarmos líderes na moda masculina.

9 de maio de 2014: Renomeamos recentemente a Markhor, com o objetivo de fabricar calçados artesanais para os homens modernos. Estamos fazendo isso trabalhando em estreita colaboração com artesãos locais como Hussain, ajudando-os a ganhar salários justos e a manter sua arte viva.

28 de maio de 2014: Depois de lutar contra o câncer de ossos há mais de um ano, Hussain perdeu a luta hoje. DESCANSE EM PAZ.

9 de julho de 2014: O mês passado foi extremamente difícil para a família Markhor, mas felizmente Hussain foi capaz de inspirar seus filhos em seus últimos dias. Seu filho mais velho (25) já se encarregou da oficina e o mais novo (22) abriu hoje uma pequena loja de roupas na cidade.

22 de setembro de 2014: Acabamos de lançar nossa primeira coleção de sapatos masculinos no Kickstarter. O objetivo é não apenas levantar 15.000, mas também construir um relacionamento significativo com todos os nossos patrocinadores do Kickstarter. Veja o vídeo abaixo, esta é a nossa primeira vez em um vídeo.